La Médaille de Ste-Hélène

16 09 2007

                                                   Le 12.08.1857,  3 jours avant la St-Napoléon, Napoléon III fait paraître le décret suivant : Voulant honorer par une distinction spéciale, les militaires qui ont combattu sous les drapeaux de la France dans les  grandes guerres de 1792 à 1815. Avons dcrété et décrétons ce qui suit :

Art. I : une médaille commémortive est donnée à tous les militaires français et étrangers des armées de terre et de mer qui ont combattu sous nos drapeaux de 1792 à 1815.  Cette médaille sera en bronze et portera d’un côté l’effigie de l’Empereur, de l’autre pour légende : Campagnes de 1792 à 1815/A/Ses/Compagnons/De gloire/sa dernière/Pensée/Ste-Hélène/5 mai/1821.Elle sera portée à un ruban vert et rouge, suspendue à la boutonnière…. »(1)

Lors de l’ouverture de la session législative de 1858, Napoléon III s’expliqua ainsi : J’ai voulu qu’une médaille vienne rappeler à tous ceux qui avaient servi dans nos armées, la dernière pensée de leur chef. Plus de 300 000 hommes en France et à l’étranger, ont demandé cette médaille, souvenir de l’épopée impériale et en la recevant, ils ont pu se dire avec fierté : »Et moi aussi, je fasais partie de la Grande Armée », paroles que l’Empereur à Austerlitz, avait raison de leur montrer comme un titre de noblesse.

En Prusse, l’organe gouvernemental : La Nouvelle Gazette signale qu’en Hesse Rhénanie des sociétés de vétérans caressent  les souvenirs du 1er Empire et s’affublent de ses originaux.

A la même époque, parut une anti-médaille de Ste-Hélène en métal blanc, même dimension, même aspect général, même ruban que la vraie, mais représentant au verso un grognard unijambiste et manchot avec, comme légende, le nombre des morts et des blessés durant les campagnes de 1792 à 1815.

Malgré ces attaques, la médaille de Ste-Hélène conserva son prestige. On demanda un jour à un vieux grognard s’il n’eut pas préféré recevoir la Légion d’Honneur, il répondit : la légion d’honneur, tout le monde est susceptible de la recevoir, la médaille de Ste-Hélène, seuls les ancens grognards peuvent se la voir octroyer.

La première distribution officielle eut lieu à Paris le 15.08.1857. ce jour-là, à une heure, Napoléon III décora lui-même : Son oncle, Jérôme-Napoléon ; le maréchal Vaillant, ministre de la Guerre ; l’amiral Hamelin, ministre de la marine ; les maréchaux Magnan et Pelissier, duc de Malakoff ; le maréchal comte Baragay d’Hillier Ornano, gouverneur des Invalides, et bon nombre de généraux de division et de brigade, d’ amiraux, de vice-amiraux et de contre-amiraux.

Des ecclésiastiques eurent droit à la décoration : Le pape pie IX, qui servit au 1er escadron du 1e régiment des Gardes d’Honneur en 1813 ; Monseigneur Pilly, évêque de châlons ; M. Laroque, curé de Saint-Ambroise à Paris. l’Empereur élargit le droit à la médaille de Ste-Hélène aux femmes ayant été employées dans les armées impériales.

Dans la théorie, seuls les demandeurs ayant prouvé qu’ils avaient servi dans la grande armée devaient recevoir cette décoration, mais, dans la pratique il en alla différemment. Un grand nombre de ces anciens combattants ne purent apporter leurs états de service, ceux-ci ayant été pedus ou volés par les Prussiens durant l’invasion. dans ces cas-là, l’opinion du maire comptait pour beaucoup.

Cette médaille n’était pas donnée à titre posthume, et, si le destinataire décédait avant de la recevoir, elle retournait au ministère de la Guerre.

La distribution de la médaille provoqua l’apparition sur toutes les routes de france de nombreux mendiants arborant la Ste-Hélène, mais, après enquête ordnnée par le préfet, il s’ensuivit que bon nombre d’entre eux  n’y avaient aucun droit  et s’en servaient juste pour apitoyer les passants.

Plusieurs vétérans, dans leur hâte d’accrocher cet insigne le fixèrent et le perdirent presque aussitôt. A combien se porte le nombre de titulaires de cette décoration ? la réponse, vu l’incendie des archives de lalégion d’honneur causé par les communards en 1871 n’est pas aisée. Toutefois, la consultation des dossiers de demandes de cette médaille  aux archives départementales permet d’y voir un peu plus clair. Aux archives départementales de l’Eure, on peut voir qu’un vétéran de la commune de Quillebeuf, un dénommé Louis-Guillaume Marie, est sûrement l’un des derniers récipiendaires car il reçut la Ste-Hélène le 21.07.1870, soit 2 mois avant la fin de la chute du Second Empire, et il porte le n°404 800. Le nombre de médaillés ne doit donc pas dépasser les 405 000. Surtout que certains de ces vieux grognards reçurent cette décoration en double, voir en triple exemplaire, car, parcequ’ils avaient déménagé, de peur que le maire de leur anciennes commune néglige de faire suivre la médaille, ils se réinscrivaient dans la nouvelle ; ou, encore,  voyant que leurs amis avaient reçu la médaille et que, eux non, ils pensaient que, dans les hauts sphères on les avait oublié et faisaient donc une nouvelle demande. Aussi, faut-il donc revoir le nombre de décorés à la baisse, plutôt dans les 300 000, je pense.

                          La Médaille de Ste-Hélène dans Napoleon III et les veterans medaillestehelenecw6

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Notes : (1) Bien plus tard, pour la Croix de Guerre de 1914-18, on ‘inspira largement de la médaille de Ste-Hélène et de la couleur du ruban. 

Sources :  S.B.E.N (article de J. Declercq), J.EC.O.D (article du dr. P. Roger ; C.F.F.H. (article de Jean Fougère) ; Symboles et Traditions (article de Daniel Werba) ; Dictionnaire du Second Empire dirigé par Jean Tulard ; Archives Départementales de l’Eure.


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